Los consumidores americanos disminuyeron el gasto en mayo.

Los consumidores apenas aumentaron el gasto en mayo respecto a abril, ya que los altos precios en alimentos y otras necesidades, junto con las altas tasas de interés, frenaron el gasto.

Las ventas minoristas aumentaron un 0.1% en mayo, por debajo del ritmo proyectado por los economistas, según el Departamento de Comercio. Y las ventas de abril fueron revisadas a la baja, con una caída del 0.2%, desde sin cambios. Las ventas aumentaron un 0.6% en marzo y un 0.9% en febrero. Esto ocurrió después de una caída del 1.1% en enero, arrastrada en parte por el clima inclemente.

Excluyendo los precios de la gasolina y las ventas de automóviles, las ventas minoristas aumentaron la misma cantidad.

Las ventas minoristas en mayo estuvieron deprimidas en parte por el descenso de los precios de la gasolina. Excluyendo las ventas de gasolina, las ventas aumentaron un 0.3%. El precio promedio nacional de un galón de gasolina sin plomo era de $3.45 hasta el lunes; hace un mes, era de $3.59, dijo la AAA.

Los datos minoristas del gobierno no se ajustan por inflación, que se mantuvo sin cambios de abril a mayo, según el último informe gubernamental. La alta inflación ayuda a inflar las cifras de ventas minoristas.

Aun así, los economistas dijeron que el informe reflejaba a un consumidor cada vez más cauteloso. Pero señalan un rayo de esperanza: un informe de ventas minoristas más débil de lo esperado aumenta la probabilidad de que la Reserva Federal comience a recortar las tasas de interés en unos meses.

"El gasto del consumidor se está enfriando de manera bastante ordenada", dijo Jeffrey Roach, economista jefe de LPL Financial en Charlotte, Carolina del Norte. Pero agregó, "Hasta ahora, la economía podría lograr un aterrizaje suave, especialmente si la Fed es rápida para ajustar la política a medida que cambian las condiciones."

Resurge la ropa, cae el gas

Los detalles del informe fueron mixtos. Mientras las ventas de concesionarios de autos y vehículos aumentaron, las áreas relacionadas con las ventas de viviendas cayeron.

Las ventas en tiendas de ropa y accesorios aumentaron un 0.9%, mientras que las tiendas de electrónica y electrodomésticos registraron un aumento del 0.4%. Las ventas en línea aumentaron un 0.8%. Pero el negocio en materiales de construcción y suministros de jardinería cayó un 0.8%. Las ventas en las estaciones de servicio cayeron un 2.2%.

Los datos de ventas minoristas ofrecen solo una mirada parcial al gasto del consumidor, ya que excluye cosas como viajes y alojamiento. Sin embargo, en restaurantes, la única categoría de servicios seguida en el informe mensual de ventas minoristas, las ventas cayeron un 0.4% en mayo.

Un mercado laboral sólido y salarios en alza han impulsado el gasto de los hogares, pero el gasto sigue siendo irregular ante el aumento de los costos de crédito y la alta inflación, aunque esta ha disminuido. Para dar un respiro a los compradores, Target, Walmart y otras cadenas han implementado recortes de precios, algunos permanentes, otros temporales, de cara a los meses de verano.

A principios de este mes, el gobierno informó que los empleadores de Estados Unidos sumaron robustos 272,000 puestos de trabajo en mayo, acelerando respecto a abril y un indicador de que las empresas siguen siendo lo suficientemente optimistas en la economía como para seguir contratando a pesar de las persistentemente altas tasas de interés.

El informe del gobierno sobre la inflación del consumidor la semana pasada mostró cómo la inflación se redujo sustancialmente en mayo, ya que los costos de la gasolina, los automóviles nuevos e incluso el seguro de automóvil bajaron.

Los precios al consumidor, excluidos los costos de alimentos y energía volátiles, el índice "núcleo" ampliamente observado, subieron un 0.2% de abril a mayo, según informó el gobierno la semana pasada. Eso fue menos que el 0.3% del mes anterior y fue el aumento más pequeño desde octubre. Medido desde un año atrás, los precios aumentaron un 3.3%, menos que el aumento del 3.6% del mes anterior.

El estado de ánimo de los consumidores sigue siendo pesimista

Los funcionarios de la Reserva Federal dijeron la semana pasada, después de que se conociera el informe, que la inflación ha caído aún más hacia su nivel objetivo en los últimos meses, pero señalaron que esperan recortar su tasa de interés de referencia solo una vez este año.

No obstante, la ansiedad por la inflación persistente ayudó a reducir el sentimiento del consumidor estadounidense por tercer mes consecutivo. El índice de sentimiento del consumidor de la Universidad de Michigan, publicado el viernes en una versión preliminar, cayó a 65.6 este mes desde una lectura final de 69.1 en mayo.

Los ejecutivos minoristas dicen que los compradores siguen comprando, pero son selectivos con en qué gastan su dinero.

Darren Rebelez, presidente y director ejecutivo de la empresa Casey’s General Stores, Inc. con sede en Ankeny, Iowa, que opera más de 2,600 tiendas de conveniencia en 17 estados del Medio Oeste, señaló que los compradores siguen siendo resilientes, pero la compañía también se encuentra en una buena posición. Aproximadamente el 25% de los clientes de la cadena tienen ingresos familiares de menos de $50,000, y siete de los diez estados más asequibles están dentro del alcance de las tiendas para que los clientes puedan estirar sus dólares aún más.

Aun así, Rebelez dice que los clientes están tomando decisiones, como alejarse de los dulces debido al aumento de los precios del cacao y optar por productos horneados como galletas, brownies y donas. También están comprando menos refrescos embotellados a favor de bebidas más baratas de la fuente de soda.

"No renuncian a sus indulgencias," dijo. "Simplemente eligen gastar de manera diferente para obtener un poco más de valor por su dinero."