Hyundai invierte cerca de $1 mil millones para mantener viva a la startup de vehículos autónomos Motional

Hyundai ha acordado gastar casi $1 mil millones en Motional, una inversión que le dará al fabricante de automóviles una participación mayoritaria mientras proporciona a la startup de conducción autónoma el capital necesario para seguir operando.

El fabricante coreano invirtió $475 millones directamente en Motional como parte de un acuerdo más amplio que incluye la compra del socio de empresa conjunta Aptiv. Como parte del acuerdo, Hyundai gastará otros $448 millones para comprar el 11% de la participación de capital común de Aptiv en Motional, según la información revelada el jueves en el informe de ganancias del primer trimestre de Aptiv.

Aptiv también compartió que espera reducir su participación de capital común en Motional de 50% a aproximadamente 15%, dejando a Hyundai con el 85% restante de control. El presidente y CEO de Aptiv, Kevin Clark, señaló en enero que la empresa reduciría su participación en Motional. En ese momento, la empresa dijo que dejaría de asignar capital a Motional debido al alto costo de comercializar un negocio de robotaxis y al largo camino hacia la rentabilidad.

Aptiv redujo su pronóstico de ventas netas para todo el año 2024 a entre $20.85 mil millones y $21.45 mil millones, frente a entre $21.3 mil millones y $21.9 mil millones.

Motional confirmó la nueva ronda de financiamiento y el aumento de la participación por parte de Hyundai. La empresa no respondió a la consulta de TechCrunch sobre la precisión de las cifras de Aptiv. Hyundai tampoco pudo ser contactado para confirmar.

Motional comenzó como una startup de vehículos autónomos con sede en Boston llamada nuTonomy en 2013, antes de ser adquirida por Delphi por $400 millones. Delphi luego dividió su negocio con la unidad Aptiv absorbiendo nuTonomy. La entidad se convirtió en Motional bajo una empresa conjunta de $4 mil millones entre Hyundai y Aptiv en 2019. Mientras es claro a partir del informe de ganancias de Aptiv que la empresa está tratando de gestionar riesgos y optimizar las finanzas en medio de un panorama menos positivo, la retirada de la empresa y el avance de Hyundai plantean dudas sobre el futuro de Motional.

En marzo, TechCrunch informó que Motional aseguró un préstamo puente por una cantidad no revelada como salvavidas mientras la startup de conducción autónoma aseguraba su próxima ronda de financiación a más largo plazo. Es probable que esta ronda de financiación de Hyundai sea para ese propósito, pero Motional no respondió a la solicitud de más información de TechCrunch sobre si necesitará adquirir más inversionistas en el futuro.

Motional ha estado probando sus vehículos autónomos con un conductor de seguridad detrás del volante en Boston, Pittsburgh, Las Vegas, Los Ángeles y Singapur. La estrategia de lanzamiento al mercado de la empresa implica asociarse con plataformas de transporte de pasajeros existentes como Uber, Lyft y Via para ofrecer viajes a los clientes. Motional ha declarado su objetivo de lanzar un servicio de robotaxis utilizando vehículos Hyundai Ioniq 5 sin conductor en 2024.

Motional y Hyundai anunciaron planes en noviembre de 2023 para co-desarrollar versiones listas para la producción del robotaxi totalmente eléctrico Ioniq 5 en el nuevo centro de innovación del fabricante en Singapur, el Hyundai Motor Group Innovation Center Singapore (HMGICS). Durante CES 2024, Motional también anunció planes para trabajar con Kia en un vehículo de próxima generación que entrará en operaciones comerciales a finales de esta década, con las etapas iniciales de desarrollo comenzando este año.

Los cambios financieros de Motional llegan en un momento en que la industria de los robotaxis sigue enfrentando incertidumbre. La startup ha estado avanzando lentamente hacia la comercialización, lanzando pilotos en al menos cinco ciudades. Crucialmente, Motional aún no ha comenzado a cobrar por los viajes ni las entregas. Mientras tanto, en la competencia, Waymo continúa expandiendo su servicio de robotaxis totalmente sin conductor y pagado en San Francisco, Los Ángeles y Phoenix, con planes de llegar a Austin más adelante este año. Cruise de GM sigue principalmente fuera de las calles después de un incidente en octubre de 2023 en el que un peatón quedó atrapado debajo y arrastrado por uno de sus robotaxis, pero la empresa ha comenzado a mapear nuevamente en Phoenix como parte de una reintroducción lenta y deliberada a las carreteras públicas.

Luego está Tesla. El CEO Elon Musk ha sacudido a su empresa, despidiendo a miles y aumentando la inversión en IA, con el objetivo declarado de ir «a toda velocidad hacia la autonomía» y entregar un robotaxi en agosto.