El fracaso sobrevalorado, según estudio dirigido por profesor de Kellogg de Northwestern

El fracaso como motor del éxito: ¿Un mito?

Has escuchado los axiomas: el éxito se construye sobre el fracaso; el fracaso es una señal de innovación; el único fracaso absoluto es rendirse. Personas objetivamente exitosas han ofrecido durante mucho tiempo consejos para navegar la derrota, desde el cofundador de Microsoft, Bill Gates, quien dijo: «Está bien celebrar el éxito, pero es más importante atender a las lecciones del fracaso», hasta el empresario Mark Cuban, que escribió: «Nadie va a saber o preocuparse por tus fracasos, y tú tampoco deberías. Lo único que tienes que hacer es aprender de ellos…» Sin embargo, una nueva investigación sugiere que los beneficios percibidos del fracaso están sobrevalorados.

Vincular el fracaso con el éxito puede ser no solo inexacto, sino también perjudicial para la sociedad, según un estudio publicado la semana pasada en el Journal of Experimental Psychology: General. Investigadores de las universidades de Northwestern, Cornell, Yale y Columbia llevaron a cabo 11 estudios con más de 1,800 participantes y encontraron que las personas sobreestiman las tasas a las que el fracaso engendra éxito. La Dra. Lauren Eskreis-Winkler, profesora asistente en la Escuela de Administración Kellogg de la Universidad de Northwestern, lideró el equipo.

«Simplemente estamos tratando de entender qué impide a las personas tener una verdadera resiliencia», dice a Fortune. «A los líderes empresariales les gusta hablar del fracaso como combustible. Si bien esta visión podría llevarte a tener un poco menos de miedo al fracaso, cuando el fracaso ocurre te hace menos propenso a tomar las medidas activas que promueven la resiliencia real.»

El fracaso viene en innumerables formas, pero aquí Eskreis-Winkler y sus colegas lo definieron como cualquier evento que no lograra un objetivo deseado. Consideraron el éxito como una acción correctiva que logró o progresó hacia el objetivo fallido anteriormente.

En una parte del estudio, se les pidió a los participantes que predijeran la probabilidad de que una enfermera, abogado o profesor pasara un examen de licencia después de haber fallado. Las personas sobreestimaron las tasas de éxito en cada profesión. Por ejemplo, predijeron una tasa de éxito del 58% para abogados que volvieran a tomar el examen de abogacía, mientras que la tasa real era del 35%. De manera similar, los participantes sobreestimaron el porcentaje de estudiantes que volvieron a tomar y pasaron el examen de equivalencia de secundaria.

«Puedes ver todo este fenómeno como una forma de sesgo optimista», dice Eskreis-Winkler, «una tendencia a ser excesivamente optimista sobre muchas cosas en la vida, incluyendo, en este caso particular, la probabilidad de que nos recuperemos del fracaso.»

Beneficios del fracaso en los negocios y en la salud

Los beneficios del fracaso no están tanto sobrevalorados como malentendidos, según el Dr. Rick Hunt, director de estudios doctorales en gestión en el Colegio de Negocios Pamplin de Virginia Tech.

«No importa en qué lado de los beneficios del fracaso te encuentres, probablemente estés equivocado», dice Hunt a Fortune por correo electrónico. «En ninguna parte los beneficios del fracaso han sido abrazados con más entusiasmo que en el estudio y la práctica del emprendimiento. El fracaso es una faceta inevitable del viaje emprendedor, y es mucho más común que el éxito comercial, por lo que los académicos han trabajado duro para entender las causas y consecuencias del fracaso.»

La creencia de que el fracaso es crucial para el crecimiento empresarial se ha exagerado hasta el punto de romantizarlo, dice Hunt, señalando que muchos de los emprendedores famosos que usan el fracaso como un trofeo no tuvieron que arriesgar el techo sobre sus cabezas para lanzar un negocio. Por otro lado, el fracaso ha sido desestigmatizado.

«Ni la valoración ni la vilificación del fracaso son precisas o útiles, en el emprendimiento u cualquier otro esfuerzo humano. La cuestión es dónde cae el dolor del fracaso versus los beneficios del fracaso», dice Hunt. «En el emprendimiento, el dolor típicamente recae en los individuos, mientras que los beneficios son capturados por la sociedad en general. Es decir, los individuos extraen lecciones valiosas de sus fracasos, pero rara vez comparten los beneficios de esas lecciones.»

Sobrestimar los beneficios del fracaso también podría tener consecuencias devastadoras para la salud, encontró la investigación de Eskreis-Winkler.

Un segmento del estudio pidió a los participantes que evaluaran la probabilidad de que alguien con un trastorno de abuso de opioides en curso ingresara a un programa de tratamiento después de experimentar una sobredosis. Predijeron 51%, en comparación con la tasa real del 17%. Otro grupo tuvo la misma tarea pero no se le informó sobre el «fracaso» de la sobredosis. Estimaron un 33% más preciso, lo que llevó a los investigadores a concluir que la mención del fracaso en lugar del sesgo optimista es lo que hace que las personas sobreestimen el éxito.

Cuando se les preguntó a los participantes la cantidad de pacientes de ataque cardíaco que implementan cambios en el estilo de vida saludable, nuevamente sobreestimaron: 62% en comparación con el 47% real. Esto se traduce en que los participantes creen incorrectamente que 32,000 sobrevivientes de ataques cardíacos en los EE. UU. mejorarían su salud, señalaron los investigadores.

«Creo que todos quieren ser resilientes», dice Eskreis-Winkler a Fortune. «Este mensaje común de ‘el fracaso es combustible; es un escalón hacia el éxito’ es tan bien intencionado. El objetivo realmente es fomentar la resiliencia.»

Recuperándose: La inspiración no es igual a la motivación

Parte de la razón por la que las personas tienden a sobreestimar la capacidad de otros para salir adelante es porque también inflan cuánto prestan atención los demás a sus errores, encontró la investigación.

«Lo que realmente se interpone en el camino de la resiliencia es que cuando las personas fallan, se desconectan y dejan de prestar atención y se desenganchan», dice Eskreis-Winkler. «No importa si te estás desconectando porque tienes miedo al fracaso, o si te estás desconectando porque eres demasiado optimista sobre el fracaso. Realmente, lo que necesitas es una visión clara de la probabilidad real de lo que va a suceder después del fracaso.»

Templar tus expectativas implica entender la diferencia entre la inspiración y la motivación, dice. Con la temporada de graduaciones en pleno apogeo, por ejemplo, es posible que recientemente hayas sido inspirado por un discurso de graduación. ¿Pero cuando terminó la ceremonia, ¿los sentimientos persistentes de inspiración realmente te motivaron a tomar acciones positivas?

La última etapa de la investigación de Eskreis-Winkler arroja luz sobre las implicaciones políticas de corregir percepciones erróneas sobre el fracaso. Los participantes informados sobre las estadísticas de reincidencia fueron más propensos a apoyar la financiación con dinero de los contribuyentes para la rehabilitación de personas anteriormente encarceladas.

«Simplemente le dices a la gente la tasa real a la que se recupera del fracaso. En el momento en que corriges esta visión excesivamente optimista, es como si la gente tuviera un llamado de alerta sensato», dice. «Te das cuenta de que no es tan probable que simplemente suceda y ocurra por sí solo.»

Tan dolorosa como pueda ser la píldora del fracaso para ser tragada, los emprendedores en particular deberían dejar que los ancle, dice Hunt.

«El ‘Efecto Fénix’ es una idea agradable y es una noción quintessentially americana, estilo Alger, pero rara vez se materializa», dice Hunt. «Las personas tienen recursos para uno, y tal vez dos intentos de hacer algo bien, pero luego se convierten en parte del suelo fértil para los esfuerzos futuros de otros.»