Compostaje humano y mercados de madera: conversando sobre VC industrial con la inversora Dayna Grayson

El mundo de la inversión está revolucionado por la inteligencia artificial generativa, pero Dayna Grayson, una vieja inversora de capital riesgo que hace cinco años co-fundó su propia firma, Construct Capital, se ha centrado en software relativamente aburrido que puede transformar sectores industriales. Su misión no excluye la inteligencia artificial, pero tampoco depende de ella.

Construct recientemente lideró una ronda de financiación en etapa inicial, por ejemplo, para TimberEye, una startup que desarrolla software de flujo de trabajo vertical y una capa de datos que asegura poder contar y medir troncos de forma más precisa y, si todo sale según lo previsto, ayudar a la startup a lograr su objetivo de convertirse en el mercado para comprar madera. ¿Qué tan grande podría ser ese mercado, te estarás preguntando? Según una estimación, la industria mundial de productos forestales alcanzó los $647 mil millones en 2021.

Otro acuerdo de Construct que suena menos atractivo que, por ejemplo, los grandes modelos de lenguaje, es Earth, una startup centrada en el compostaje humano, convirtiendo los cuerpos en suelo «rico en nutrientes» en un período de 45 días. Sí, desagradable. Pero también: es un mercado inteligente para perseguir. Hoy en día, la cremación representa el 60% del mercado y podría representar hasta el 80% del mercado en otros 10 años. Mientras tanto, el proceso de cremación ha sido comparado con el equivalente a un viaje en auto de 500 millas; a medida que las personas se enfocan más y más en soluciones «más verdes» en todos los ámbitos, Earth cree que puede atraer a un número creciente de clientes.

Evitar parte del bombo de la inteligencia artificial no inmuniza completamente a Grayson y a su co-fundadora en Construct, Rachel Holt, de muchos de los mismos desafíos que enfrentan sus colegas, como Grayson me dijo recientemente durante una llamada por Zoom desde la sede de Construct en Washington, D.C. Entre sus desafíos está el momento. El dúo lanzó sus primeros tres fondos en medio de uno de los mercados más eufóricos de la industria de capital riesgo. Como cualquier otra firma de capital riesgo en el planeta, algunas de sus empresas en cartera también están lidiando en este momento con indigestión después de recaudar demasiado capital. Dicho esto, están avanzando hacia el futuro y, aparentemente de manera exitosa, arrastrando consigo a algunas empresas industriales pasadas de moda. Los fragmentos de nuestra charla reciente, editados por razones de extensión, siguen a continuación.

Estuviste invirtiendo durante la pandemia, cuando las empresas estaban recaudando rondas de financiación en rápida sucesión. ¿Cómo impactaron esas rondas rápidas a tus empresas en cartera?

La noticia rápida es que no impactaron demasiado a muchas de nuestras empresas en cartera por virtud del hecho de que realmente desplegamos el primer fondo en empresas semilla, empresas frescas que estaban comenzando en 2021. La mayoría estaba saliendo de la puerta. Pero [en general], fue agotador y no creo que esas rondas fueran una buena idea.

Una de tus empresas en cartera es Veho, una empresa de entrega de paquetes que recaudó una monstruosa ronda Serie A, luego una enorme Serie B solo dos meses después a principios de 2022. Este año, despidió al 20% de su personal y ha habido informes de rotación.

De hecho, creo que Veho es un gran ejemplo de una empresa que ha manejado muy bien la turbulencia económica de los últimos años. Sí, podrías decir que tuvieron algunas sacudidas en los mercados financieros al atraer tanta atención y crecer tan rápidamente, pero han duplicado sus ingresos en el último año aproximadamente, y no puedo decir lo suficiente sobre el equipo directivo y lo estable que está la empresa. Han sido y seguirán siendo una de nuestras principales empresas en la cartera.

Estas cosas nunca avanzan en línea recta, por supuesto. ¿Cuál es tu opinión sobre la medida en que una firma de capital riesgo debería involucrarse o no con las empresas en las que invierte? Eso parece ser algo controvertido en estos días.

Con el capital riesgo, no somos inversores de capital privado, no somos inversores de control. A veces no estamos en la junta directiva. Pero estamos en el negocio de brindar valor a nuestras empresas y de ser excelentes socios. Eso significa contribuir con nuestra experiencia en la industria y contribuir con nuestras redes. Pero nos consideramos asesores, no inversores de control, ni planeamos ser inversores de control. Así que realmente depende de nosotros proporcionar el valor que nuestros fundadores necesitan.

Creo que hubo un momento, especialmente durante la pandemia, donde los VC anunciaban que ‘no nos involucraremos demasiado en su empresa – seremos manos libres y les dejaremos dirigir su negocio’. De hecho, hemos visto a los fundadores rechazar esa noción y decir, ‘Queremos apoyo’. Quieren a alguien en su esquina, que los ayude y alinee esos incentivos adecuadamente.

Los VC estaban prometiendo el oro durante la pandemia, el mercado estaba tan frenético. Ahora parece que el poder ha vuelto a los VC y se aleja de los fundadores. ¿Qué estás viendo, día a día?

Una de las cosas que no desapareció de los días de la pandemia de apresurarse a invertir son los acuerdos SAFE [‘acuerdo simple para futura equidad’]. Pensé que cuando volvimos a un ritmo de inversión más medido la gente querría volver a invertir solo en rondas de equidad – rondas capitalizadas versus notas.

Tanto los fundadores como los inversores, nosotros incluidos, están abiertos a los acuerdos SAFE. Lo que he notado es que esas notas se han vuelto ‘más elaboradas’, incluyendo a veces cartas paralelas [que otorgan ciertos derechos, privilegios y obligaciones fuera de los términos del documento de inversión estándar], por lo que realmente tienes que preguntar todos los detalles para asegurarte de que la tabla de capitalización no se esté volviendo demasiado complicada antes de que la startup despegue.

Es muy tentador, porque los SAFEs se pueden cerrar tan rápido, añadir y añadir. Pero toma las juntas, por ejemplo; puedes tener una carta lateral [con un inversor de capital riesgo] que [indica que], ‘A pesar de que no es una ronda capitalizada, queremos estar en la junta,’ Eso realmente no es para lo que están diseñados los acuerdos SAFE, así que le decimos a los fundadores, ‘Si vas a meterte en todos esos temas de formación de empresas, simplemente capitaliza la ronda.’

Construct se enfoca en «transformar industrias fundamentales que alimentan la mitad del PIB del país, logística, fabricación, movilidad e infraestructura crítica». De alguna manera, parece que Andreessen Horowitz ha apropiado este mismo concepto y lo ha rebrandado como «Dinamismo Americano». ¿Estás de acuerdo o son temas diferentes?

Es un poco diferente. Sin duda hay aspectos en los que nos alineamos con su tesis de inversión. Creemos que estas industrias fundamentales de la economía -algunos las llaman espacios industriales, otros las llaman espacios energéticos que pueden incorporar transporte, movilidad, cadena de suministro y descentralización de la fabricación- deben convertirse en industrias tecnológicas. Creemos que si tenemos éxito, tendremos una serie de empresas que quizás sean empresas de software de fabricación, quizás empresas de fabricación reales, pero serán valoradas como empresas tecnológicas se valoran hoy en día, con los mismos múltiplos de ingresos y los mismos márgenes EBITDA. Esa es la visión en la que estamos invirtiendo.

Estamos empezando a ver algunas industrias más antiguas consolidarse. Un ex ejecutivo de Nextdoor recientemente recaudó dinero para una consolidación de HVAC, por ejemplo. ¿Estos tipos de acuerdos te interesan?

Hay una serie de industrias donde hay jugadores existentes y está muy fragmentado, entonces ¿por qué no ponerlos todos juntos para ver economías de escala a través de la tecnología? Creo que es inteligente, pero no estamos invirtiendo en tecnología o negocios del mundo antiguo y luego modernizándolos. Estamos más en el campo de introducir tecnología de novo en esos mercados. Un ejemplo es Monaire en el que recientemente invertimos. Están en el espacio de HVAC pero ofrecen un nuevo servicio para monitorear y medir la salud de tu HVAC a través de sus sensores de baja tecnología y servicio de monitoreo y medición.

Uno de los fundadores había trabajado previamente en HVAC y el otro había trabajado previamente en [la compañía de seguridad del hogar] SimpliSafe. Queremos respaldar a personas que entiendan estos espacios – entiendan las complejidades y la historia allí – y también entiendan cómo vender en ellos desde una perspectiva de software y tecnología.